기온이 뚝 떨어지면서 ‘급성기관지염’ 환자가 증가하고 있다.

건강보험심사평가원이 발표한 ‘2016년 학령기 다빈도질환’에 따르면, 지난해 학령기 아이들의 진료 현황을 분석한 결과 전체 학령기에서 외래 진료를 가장 많이 받은 질환은 급성기관지염이었다.
또 2016년 심평원 진료비 통계자료에 따르면 급성기관지염으로 치료받은 환자는 약 1500만명으로 나타났다.

급성기관지염은 바이러스 또는 박테리아(세균) 등에 의해 기관지에 염증이 발생되는 질환이다. 주로 면역력이 약한 학령기의 학생이나 노인에게서 발병이 많다.

감기와 기관지염의 차이점은 병원체(바이러스 혹은 세균)가 감염된 부위의 차이라고 볼 수 있다. 감기는 코, 부비동(코 주변 뼛속 공간), 인두와 후두를 포함한 상부 호흡기계가 감염된 것이고, 급성기관지염은 하부호흡기계의 기관지가 감염돼 염증이 생기는 것이다.

급성기관지염의 대표적인 증상은 심한 기침이다. 초기에는 미열, 목통증, 콧물, 재채기 같은 감기 증상이 있다가 이후 3~4일이 지나면서 기침이 심해진다. 병이 진전되면 기관지 점막이 붓고 내강이 좁아지기 때문에 호흡이 곤란해진다. 급성기관지염은 감기보다 정도가 심하거나 증상이 오래갈 때 의심해 볼 수 있다.

일반적으로 급성기관지염은 대부분 항생제 치료 없이도 저절로 좋아져 특별한 후유증 없이 낫는다. 하지만 드물게 기관지에 심한 염증을 일으키거나, 합병증을 유발하기도 하므로 가슴통증이 느껴질 정도로 증세가 심해졌을 때는 진료를 받아보는 것이 좋다.

치료는 원칙적으로 기침, 흉부 불편감, 열을 조절할 목적으로 대증치료를 시행한다. 기관지염의 다른 증상이 없어진 후 마른기침이 계속되면 천식을 의심할 수 있다. 항생제가 필요하지는 않으나 이차 감염을 예방하기 위해 투여하기도 하며 대부분 자연 치유되므로 충분한 휴식과 수분섭취가 도움이 된다.

고려대 안암병원 가정의학과 김양현 교수는 22일 “평소 스트레스와 과로를 피하고 실내 온도와 습도를 적절히 유지하는 것이 예방에 도움이 될 수 있다. 또 수분을 충분히 섭취하면 전체적인 면역력이 올라가 치료 및 예방에 도움된다”고 말했다. 이어 “2주 이상 증상이 지속이 되거나 악화될 경우 흉부 X선검사 및 혈액 검사가 필요할 수 있으며 독감(감기와는다른 인플루엔자 바이러스 감염) 예방주사나 폐렴 예방주사를 미리 접종하는 것도 필요할 수 있다”고 조언했다.

민태원 기자 twmin@kmib.co.kr
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