옥수수가 뭐길래…77세 육종학자가 늙지 못하는 이유

국제옥수수재단 이사장 김순권 한동대 석좌교수
“북에 줄 옥수수 종자 완비…북한 어린이들 함께 살리자”

김순권 한동대 석좌교수가 8일 경북 포항시 북구에 있는 국제옥수수재단 이사장실에서 북한에 보낼 옥수수 종자에 대해 설명하고 있다. 오른쪽 액자는 1998년 방북시 북측에서 김 교수의 공로를 기려 선물한 것이다.

시종일관 주어는 옥수수였다. “옥수수가 기아·식량 문제를 해결하고요.” “옥수수는 온실가스를 줄여주는 환경 지킴이도 됩니다.” “옥수수는 남북 관계를 풀 수 있는 열쇠입니다.”

‘옥수수 박사’로 유명한 김순권(77) 한동대 석좌교수의 열정은 여전했다. 8일 경북 포항시 북구 국제옥수수재단 사무실에 들렀을 때, 그는 옥수수 종자를 점검하고 있었다. 청바지에 낡은 모자를 눌러 쓴 그의 모습은 평범한 동네 할아버지 같았다.

김 교수는 세계적인 육종학자다. 지금까지 노벨상 후보에 5차례나 올랐다. 아프리카 나이지리아에서 17년 동안 아프리카 토양에 맞는 옥수수를 연구했고, 1998년 이후에는 북한 요청으로 59차례 총 370일 동안 북한에 머물며 북한형 옥수수 종자 개발에 힘을 쏟았다. 지난해엔 북한 어린이들을 지원할 ‘꿀초당 옥수수’ 종자를 생산하기 시작했다.

이런 공로로 그는 지난해 말 ‘제9회 한반도통일공헌대상’에서 시민사회 분야 대상을 수상했다. 비슷한 연배의 지인들은 지금이 인생을 정리하는 ‘마지막 5분’일텐데, 그에겐 늙을 시간이 없는 것 같았다.

“이것들이 북한에 들어갈 옥수수 종자들입니다. 자연 상태에선 종자가 죽기 때문에 영상 5도를 유지해주고 있어요.” 김 교수는 창고에 보관된 옥수수 종자들을 직접 꺼내 보여줬다. 다른 창고엔 캄보디아와 우간다, 몽골, 러시아, 우크라이나에 들어갈 종자들도 보관돼 있다.

김순권 한동대 석좌교수가 국제옥수수재단에 있는 창고에서 북한에 보낼 옥수수 종자를 꺼내 살펴보고 있다.

그의 북한동포 사랑은 간절하다. “북한은 지금도 식량의 70%를 옥수수에 의존하고 있어요. 또 중요한 가축 사료이기 때문에 옥수수가 없으면 축산이 무너질 수 밖에 없습니다. 코로나가 잦아들면 가장 먼저 방북해서 준비한 종자들을 모두 전달하고 싶어요.” 김 교수에 따르면 옥수수 등 작물의 종자는 기후변화나 바이러스 등 다양한 요인 때문에 수시로 품종 개발·개량을 해줘야 한다. 김 교수가 종자 연구에 손을 놓지 못하는 이유다.

지난해 재단 본부를 서울에서 포항으로 이전한 그는 늘 분주하다. 오전 5시에 일어나 TV를 틀고 애국가를 부른다. 이어 기도하고 성경을 읽는다. 요즘은 오전에 한동대에서 부활절을 앞두고 진행 중인 40일 기도회에 참석한다. 이어 한동대 연구실이나 재단 사무실 등에서 학생들과 함께 북한에 보낼 옥수수를 연구한다.

국제옥수수재단 이사장인 김 교수는 매년 사순절마다 ‘한생명 살리기 금식운동 캠페인’을 펼치고 있다. 올해도 고난주간(4월 10~16일)을 앞두고 그는 한국교회와 성도들에게 캠페인 동참을 호소하고 있다.

“한끼를 금식한 밥값 5000원이면 꿀초당 옥수수를 심어서 북한 어린이 10명을 하루치 먹일 수 있어요. 교회와 성도 가족들이 작은 정성을 보태주시면 좋겠어요.” 올해 재단은 캠페인을 통해 북한어린이 뿐만 아니라 울진·삼척 산불 피해 주민과 우크라이나 침공 사태에 따른 모금 지원도 병행한다.

김순권 한동대 석좌교수가 실험장에서 키우고 있는 옥수수의 성장 상태를 점검하는 모습. 국제옥수수재단 제공

김 교수는 현재 기후변화 차단을 위한 슈퍼바이오에너지 옥수수 종자 연구에 매진하고 있다. “옥수수 생산량 세계 1위인 미국은 생산량의 38%를 바이오에탄올 생산에 씁니다. 이것을 휘발유에 섞으면 이산화탄소를 줄어듭니다. 옥수수가 기후변화의 속도를 줄여주는 것이죠.” 하나님이 옥수수를 통해 인생의 사명을 감당케 하셨다는 그의 고백이 믿어졌다.

포항=글,사진 박재찬 기자 jeep@kmib.co.kr

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